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La Anónima (en el tiempo)

Corría el año 1866 cuando, procedente de Cuba, desembarcó en Buenos Aires el asturiano José Menéndez, de 20 años de edad.

 

A poco de llegar, ingresó como empleado contable de las firmas Corti Riva y Cía. y Etchart y Cía.

La goleta "Rosales", al mando de Martín Guerrico y capitaneada por Rafael Blanco, realizó un famoso viaje al sur, durante el año 1874. A bordo venían muchos personajes destacados: el primer oficial era Martín Rivadavia, de quien obtuvo su nombre la ciudad de Comodoro Rivadavia. Carlos María Moyano, de 19 años de edad, como guardiamarina, quien llegaría a ser el primer gobernador del territorio de Santa Cruz. El científico Carlos Berg y Francisco Pascacio Moreno con una gran comitiva técnica. También José Menéndez, a quien su empleador envía a cobrarle una deuda a Piedra Buena.

El joven era un visionario. En Punta Arenas, le "compra" la deuda a Piedra Buena, de modo que se asocian por un tiempo en el negocio de los abastecimientos navales. Como Chile tiene una clara política de fomento poblacional para la zona de Magallanes, consigue una parcela urbana de 25,50 metros. Su primer terrenito!

Menéndez viaja a Buenos Aires, y regresa a radicarse, ya con su esposa uruguaya, María Behety, y sus hijos.

En el año 1877 se produce una negra jornada en Punta Arenas, sangriento hecho que se recuerda como "el Motín de los Artilleros", durante el cual fueron cometidos numerosos asesinatos y la ciudad es virtualmente destruida. Menéndez estaba de viaje ese día. Su esposa María, que había tenido un bebé hacía un par de días, es alcanzada por una bala perdida que le destroza una pierna y, peor aún, su beba fallece.

El joven Mauricio Braun está en el negocio donde trabaja. Sofía y Sara Braun se encuentran solas en el comercio de Elías Braun: Sofía entrega su anillo a los sublevados para que las dejen tranquilas. Don Elías había salido con Guillermo Bloom y Juan Hurtado a reconocer unos campos por el seno Otway. José Nogueira tampoco estaba en la ciudad ese día.

La tragedia del motín enlazó sutilmente a los personajes de esta historia...

Después del desastre, Menéndez se asoció con José Montes inaugurando el hotel "del Puerto". Hace trasladar desde Montevideo su primer plantel de vacas a Cabo Negro (a 30 kms. de Punta Arenas), pero el negocio fracasa; intenta, entonces, traer ovejas desde las Malvinas.

El 1º de enero de 1879 nace "otra" María Menéndez Behety. Los Menéndez habían tenido dos hijos nacidos en Buenos Aires, Josefina y José. Carlos nació en Punta Arenas y la última, María, murió la noche del motín de los artilleros. Como homenaje a la beba fallecida, bautizan con su nombre, a su nueva hijita.

Mientras, Mauricio Braun todavía adolescente, trabaja como administrativo para José Nogueira, en Punta Arenas. Nogueira es otro gran personaje de esta historia: comenzó su fortuna como lobero y sus andanzas magallánicas se confunden con la leyenda.

Comienzan en el sur chileno las grandes concesiones de tierras, repartiéndose 570.000 hectáreas en arrendamientos de hasta 20 años. José Menéndez compra los derechos sobre Ea. San Gregorio que tenía Marius Andrei; Mauricio Braun compra un lote vecino a la Ea. Pecket Harbour.

Se constituye la firma Braun y Scott que administra un servicio de cabotaje a cargo de la muy famosa goleta "Riplling Wave", a partir de Punta Arenas.

Menéndez trae el primer barco a vapor que es matriculado en Punta Arenas, el "Amadeo", de 250 toneladas de registro, el que al decir de los lugareños "tenía almacenados a los vientos en sus bodegas". El día de la fiesta patria chilena, ingresa al puerto de Punta Arenas por primera vez; en su viaje inaugural, trae como lastre los ladrillos que Menéndez importa para construir su casa.

El Amadeo protagoniza el salvataje del vapor francés "Arctique", que sufre un accidente cerca de cabo Vírgenes. La tripulación se salva, pero la carga es subastada en Punta Arenas. Según una versión, José Menéndez se salva con este raque de la ruina en que había quedado después de una huelga en San Gregorio.

Para ésta época, en Punta Arenas hay 4.000 habitantes, 6 almacenes de ramos generales, 4 cafés con billar, 2 hoteles, 3 fondas, 2 carnicerías, 3 peluquerías y 4 panaderías.

Nogueira, al fin viudo, contrae matrimonio con Sara Braun, hermana de Mauricio. La primera esposa de Nogueira, la chilota Rosario Peralta Montenegro, había fallecido en Montevideo en 1885.

José Nogueira, por su parte obtuvo varias concesiones de tierras chilenas; en la isla grande, funda las estancias: "Springhill" y "Bahía Felipe".

Mauricio Braun y José Menéndez, cada uno por las suyas, recorren gran parte de la Tierra del Fuego, viendo cuales tierras son más aptas para solicitarlas en concesión.

Para 1892, Braun maneja 100.000 hectáreas en Santa Cruz, formando el establecimiento "Coy Aike". El primer arreo, que desde Río Negro insume un largo año, se lo trae Augusto Guillaume.

Nogueira funda las estancias "Caleta Josefina" (hoy Onaisin) y "San Sebastián"y obtiene, en 1890, un arriendo de un millón de hectáreas inexploradas en la isla grande de Tierra del Fuego, el mayor que haya otorgado el país trasandino.

Al fallecimiento de José Nogueira, Sara Braun es su única heredera.

En 1895 contraen enlace, en Punta Arenas, Mauricio Braun y Josefina Menéndez Behety, la hija mayor de José Menéndez; oficia el padre José Fagnano. Quedan así enlazadas tres grandes fortunas: la de José Nogueira heredada por Sara Braun y administrada por su hermano Mauricio; la del propio Mauricio y la de Menéndez. Mauricio y Josefina tendrán 10 hijos: Alejandro, Carlos, Armando, Ricardo, Eduardo, Mauricio, Oscar, Laura, Josefina y María Sofía.

El primer remate de tierras fiscales de la Tierra del Fuego argentina se realiza en 1897: 115.000 hectáreas. De ellas, 35.801 son adquiridas por Sara Braun.

Los negocios continúan bien, y Menéndez comienza a expandirse: habilita una sucursal de su casa de comercio, en Río Gallegos.

Cuando ya dispone de inmensas superficies de tierra a las que incorpora ovejas, Menéndez publica avisos en periódicos de Escocia, solicitando hombres ovejeros, solteros, con perro, dispuestos a trasladarse a la Tierra del Fuego. Así consiguió buenos y experimentados ovejeros que, al provenir de clima y suelo similares, ya llegaban aclimatados. Entre ellos, llegó un Mac Donald, cuya familia celebró en 1997 los 100 años de la llegada de su antepasado a tierra fueguina. Un descendiente directo, Ronald Mac Donald, continúa la tradición de sus ancestros administrando un siglo más tarde, la estancia Leleque, en Chubut, ya propiedad de los Benetton.

Para 1898, Braun y Blanchard ya tenían sucursales en Río Gallegos, Santa Cruz, San Julián, Puerto Madryn, Trelew y Ñorquinco.

Los presidentes argentino Julio A. Roca y chileno Federico Errázuriz se reúnen en el estrecho de Magallanes, lo que la historia recuerda como el "Abrazo del Estrecho". El presidente se aloja, en Punta Arenas, en la casa de José Menéndez; en este encuentro, Roca ofrece arrendamiento de tierras argentinas a grandes terratenientes chilenos.

En 1899, se organiza la primera línea regular de navegación circunfueguina, contratando al "Amadeo", que cuatro veces al año navega alrededor de la isla grande de Tierra del Fuego.

Se rematan, en Buenos Aires, otras 182.500 hectáreas de tierras fueguinas.

José Menéndez inaugura su propio teatro en Punta Arenas, con la presentación de la ópera "Lucía de Lamermoor", interpretada por la soprano Fridia Ricci. El edificio es posteriormente comprado por la ciudad, y se encuentra actualmente en uso.

Diversificando y resguardando sus inversiones, Menéndez compra tierras a nombre de sus hijos. La Primera Argentina ya tiene 105.169 hectáreas al sur del río Grande; es administrada por Mr. Robins secundado por el famoso escocés Alejandro Mac Lennan, cazador de indios, más conocido como el "Chancho Colorado". Ahora emprende la Segunda Argentina (luego llamada María Behety) donde levanta el galpón de esquila más grande del mundo; 24 años atrás, Menéndez recibió sus primeros 1.250 metros cuadrados de tierra, en la planta urbana de Punta Arenas...

Conforme a un censo, en 1904, de 50 carneros finos en Tierra del Fuego, 45 son de Menéndez; de 246 ovejas finas, 240 pertenecen a Sara Braun; de 158.309 ovejas mestizas, 85.394 son de Menéndez y 31.433 de Sara.

Menéndez continúa igualmente con los ramos generales, habilitando sucursales en distintos puntos, como en Puerto Santa Cruz y Comodoro Rivadavia.

Mauricio no se queda atrás. Inicia la colonización del río Baker y del valle de Aysén, en Chile, mediante la "Sociedad Industrial de Aysén" de la cual es socio mayoritario.

En Tierra del Fuego hay 1.342.351 ovejas; apenas 11 años atrás había sólo 7.165.

En Río Grande, para 1906 funciona una grasería y manufacturera de carne envasada, en la gran factoría de Menéndez, base de la "Compañía Frigorífica de Tierra del Fuego SA".

Antes competidores comerciales, José Menéndez y Mauricio Braun se asocian, en 1907, para hacer frente a la crisis financiera derivada de la Primera Guerra Mundial.

En Buenos Aires fallece, en 1908, María Behety de Menéndez a los 54 años de edad; es sepultada en Punta Arenas.

Este mismo año, inicia actividades la S.A. Importadora y Exportadora de la Patagonia, cuyos socios principales son Menéndez Behety, Braun y Blanchard. Sus vaporcitos realizan el único servicio de comunicación y correo entre Punta Arenas y Santa Cruz; sus "almacenes de ramos generales" funcionan virtualmente como bancos, donde los pequeños crianceros "depositan" sus dinerillos. Hasta hoy conocida como "La Anónima", el primer directorio de la empresa fue conformado así: Presidente Mauricio Braun, Vicepresidente Alejandro Menéndez Behety, directores Francisco Campos Torreblanca, Ciriaco Morea, Alfonso Menéndez Behety y Angel Vélaz; el síndico titular es Carlos Menéndez Behety y su suplente Arturo E. Gómez; el Gerente General es Roberto A. Gómez y el Subgerente General Roque Blaya.

Solamente en Bahía Gregorio, José Menéndez dispone de 140.000 ovejas en 1911. Y sólo la Sociedad Anónima Importadora y Exportadora de la Patagonia alcanzará el número de 12 millones de ovejas distribuidas en distintos establecimientos.

Se funda la Sociedad Anónima Ganadera y Comercial Menéndez Behety, con sede en Punta Arenas y como ésta, otras empresas, como la Sociedad Anónima Ganadera Argentina Menéndez Behety con asiento en Buenos Aires, ocho años más tarde.

En 1913, caduca la concesión de Nogueira en Magallanes. Se producen movilizaciones para evitar su renovación y que, en cambio, las tierras sean subdivididas. Sin embargo, es prorrogada por otros 15 años. La Sociedad Exportadora de Tierra del Fuego maneja por este acto 1.176.160 hectáreas, subdividiéndose sólo 200.000 de la antigua concesión.

Hasta 1914, Punta Arenas es paso obligado de todas las líneas de navegación que unen los dos océanos. La travesía por Magallanes, desde la costa atlántica norteamericana hasta la costa del Pacífico a la misma latitud, es de 13.135 millas. Por el canal de Panamá, inaugurado este año, el tiempo de navegación entre New York y Los Angeles se reduce en un 75%. Así, Punta Arenas pierde primacía portuaria.

Fallece José Menéndez en Buenos Aires, en 1918, sin poder realizar su mayor proyecto: una empresa marítima bioceánica. Menéndez había recibido la Orden de Isabel la Católica, la medalla de primera clase al Mérito Naval y la Placa del Mérito Agrícola; también era Caballero de la Orden de Carlos III, todas estas distinciones otorgadas por España.

Alejandro Menéndez Behety y Mauricio Braun continúan creciendo: habilitan un frigorífico en Puerto Deseado en 1922.

Para 1929, "La Anónima" cuenta, en el territorio patagónico, con 25 comercios de ramos generales, y los vapores "José Menéndez", "Asturiano", "Argentino" y "Atlántico".

Con sede en Valparaíso, se crea en 1930 la "Cía. Chilena de Navegación Interoceánica" con capitales de Menéndez Behety, Braun y Blanchard.

El vapor "Amadeo" se mantendrá a flote hasta 1932. Ha sido declarado "Monumento Nacional" por Chile, y sus restos descansan en las playas de San Gregorio, sobre el Estrecho de Magallanes.

La Sociedad Exportadora e Importadora de la Patagonia, más conocida como "La Anónima", comienza a cotizar en bolsa en 1942.

Pero los años pasan... y en 1949 fallece en Buenos Aires Alejandro Menéndez Behety. Cuatro años después también Mauricio Braun, a los 87 años de edad, padre de 10 hijos, con 65 nietos y 6 bisnietos.

Al fallecimiento de Mauricio Braun, la Sociedad Anónima Importadora y Exportadora de la Patagonia tiene 1.250.000 lanares que producen 5 millones de kilos de lana, 700.000 kilos de cuero y dos millones y medio de kilos de carne y menudencias. Ocupa a 1.200 empleados estables, número que aumenta hasta los 4.200 en temporada de zafra.

Pero el poderío económico de La Anónima viene declinando desde la crisis de 1930. En 1967, la empresa vende barcos y campos, enajena inmuebles e intenta remozar sus almacenes de ramos generales. Las acciones se dispersan entre numerosos tenedores. En apenas una década, sin embargo, La Anónima se repone y la familia logra recuperar la mayoría de las acciones dispersas. Para 1997, la empresa tiene 53 supermercados en la Patagonia, que ocupan a 2.500 empleados y facturan 300 millones de pesos anuales; inaugura su primer Hipermercado, en la ciudad de Neuquén.

La Anónima celebra su 92º aniversario en el año 2000.

Todos ellos, José Nogueira, José Menéndez, Mauricio y Sara Braun, descansan en el cementerio de Punta Arenas. Las residencias que construyeron, son monumentos históricos.

Texto y fotografías por Raine Golab



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vapor "Amadeo" varado sobre el Estrecho de Magallanes
residencia de Mauricio Braun
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residencia de Sara Braun en Punta Arenas, hoy
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mausoleo de José Menéndez, cementerio Punta Arenas
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Estancia San Gregorio sobre el Estrecho de Magallanes
Estancia San Gregorio sobre el Estrecho de Magallanes